Ciencia neta

¿Tu también tiras millones de dólares en metales por el desagüe?

Por Miguel Artime

Alcantarilla (Foto Creative Commons).Alcantarilla (Foto Creative Commons).
Carlos, uno de mis amigos más antiguo, me contó un día - después de haber superado un amargo divorcio - lo que hizo con su alianza de boda. Me vais a perdonar el momento escatológico, pero básicamente la arrojó al retrete, y tras defecar sobre el dorado y reluciente anillo, tiró sin más de la cadena. Muchos opinaréis que cuando mi amigo arrojó a su "Mordor" particular el anillo (que como imaginaréis ya no era "su tesssoro") cometió un acto de derroche estúpido. Él en cambio cada vez que recuerda el incidente sonríe, por lo que asumo que en realidad el dispendio tuvo una finalidad terapéutica. Bien, pues por lo que puedo leer ahora en Smithsonian, mi colega despechado no es el único que arroja cosas de valor a las alcantarillas. ¿Queréis saber el valor de los metales preciosos que produce una ciudad de un millón de habitantes? Seguid leyendo y sorprendeos, si alguien pudiera recuperarlos se haría millonario.

Una de las cosas por las que me gustan los científicos es porque son mentes inquietas y se hacen preguntas en las que la mayoría de nosotros no repararíamos. Tu, y yo por ejemplo, no nos habríamos detenido un día a calcular el valor de los deshechos que acabamos de lanzar desagüe abajo. Ellos en cambio piensan , por ejemplo, en aprovecharlos para mover un caca-bus, o incluso (como es el tema que hoy tratamos) se proponen calcular el valor de los residuos fecales de una ciudad de un millón de habitantes.

Y es que según puedo leer un equipo de investigadores de la Universidad de Arizona han estimado recientemente la cantidad de oro, plata y otros metales, que acaba atrapado en los lodos producidos por las aguas residuales. Los resultados del trabajo, que acaban de publicarse en Science, estiman que una ciudad de un millón de habitantes puede producir metales por valor de 13 millones de dólares. Solo entre oro y plata, las cantidades encontradas valdrían unos 2,6 millones de dólares.

Lingotes de oro apilados durante una cpnferencia de prensa del Bundesbank en Frankfurt. (Crédito AFP).Lingotes de oro apilados durante una cpnferencia de prensa del Bundesbank en Frankfurt. (Crédito AFP).

¿Pero cómo han hecho la estimación? Bien, afortunadamente no se han puesto a batear oro a la vieja usanza, cambiando las arenas del río por los malolientes lodos de los tanques de decantación de una planta de tratamiento de aguas residuales. En lugar de eso, han tomado muestras en muchos lugares distintos de la geografía de los EE.UU. y los han analizado con un espectrómetro de masas. Un instrumento capaz de analizar los elementos que contiene una muestra, tras ionizarla con un plasma, que no es otra cosa que un gas con carga eléctrica.

¿Cómo han ido a parar esos metales ahí? Probablemente mi amigo Carlos ya os ha hecho pensar en algunas hipótesis posibles. Además de voluntariamente a causa de desengaños amorosos, muchas personas pierden sus preciadas joyas por accidente, al colárseles por los desagües de los lavabos o incluso en las propias calles, al rodar hacia los registros de las alcantarillas. Además, hay que tener en cuenta los deshechos producidos por las industrias minera, electrónica, galvanoplástica, e incluso joyera.

El estudio no aporta soluciones sobre cómo recuperar todos esos metales, pero al menos alerta sobre su existencia. ¿Veremos en el futuro subastas de lodos? Todo dependerá de si somos o no capaces de encontrar un proceso industrial extractivo, cuyos costes sean menores que el del material que logre recuperar. Mientras llega ese momento los lodos ya tienen su utilidad, ya que el 60% de estos fangos, una vez tratados, termina siendo empleado como fertilizante en campos y bosques.

Portada disco Kaka de Luxe grabado en 1978Portada disco Kaka de Luxe grabado en 1978

 

Sirva de homenaje este post al mítico grupo de la movida madrileña Kaka de Luxe.

Me enteré leyendo Smithsonian Magazine.

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